受精までに精子がめぐる道

「妊娠には卵子と精子が結合し、受精卵を作らないといけない」ということは多くの人が知っていると思いますが、たった一行で言って終わるには、この間にあまりに多くのことが起こっています。この卵子に出会うまで、精子がどのような道をめぐるのか追ってみましょう。

 

大まかな路程

膣内において射精が行われると、そこから子宮頸管、子宮内部を通って、排卵された卵子が待つ卵管膨大部を目指すようになります。しかしながら、スタート地点では数億とも言われる精子たちも、卵管膨大部まで到達する頃にはわずか数十から数百個程度にまで減少し、その上で受精できるかできないかが問われるのです。

 

およそ17cm程度と言われる距離を精子たちは卵子を求めて旅していくことになります。

 

膣〜子宮頚管

女性の膣内というのは、細菌やウイルスの侵入を防ぐために、強い酸性を帯びています。しかし精子は酸性に弱いために、基本的に膣内で生存することができません。そのため、精子は精漿(せいしょう)というアルカリ性の液体で保護されています。

 

この精漿によって保護されているうちに子宮頚管に侵入しなければならず、その保護も絶対的ではありませんから、急いで通過しなければならないのです。実際、かなり通過率は低く、100分の1程度しか次のステージに行けません。

 

子宮頚管〜子宮内部

最初の関門を通過しても、精子にとっては厳しい試練が続きます。子宮頚管では、頸管粘液というものが分泌されていて、入ってきた精子を子宮の奥に運んでくれるのですが、この頸管粘液内に抗精子抗体がある場合には精子の通過を阻止し、また白血球には異物とみなされ攻撃対象とされてしまいます。

 

この抗精子抗体はひとつのアレルギー反応として、不妊の原因ともなっています。最終的に、子宮内に入ることができる精子の数は1000個以下だと言われています。

 

子宮〜卵管膨大部へ

子宮内に入ってもまだ終わりではありません。子宮から左右両側にある卵管膨大部のどちらか一方を選択して精子は進みます。この時どちらに行くかは、精子が卵胞液の匂いから選択していて、排卵が行われている側の卵管膨大部を目指すようになっています。卵管膨大部に到着する頃には、精子の数はさらに減少しているのです。

 

卵管膨大部

卵管膨大部に到達しても、それだけでは受精できません。相手である卵子の到達をここで待つことになります。実は、精子は射精された直後には受精能力がなく、女性の体内に入って膣から卵管膨大部と進む過程で受精能を獲得します。

 

そして、卵子を取り囲んでいる透明帯に潜り込むために、ハイパーアクチべーション(超活性化)を起こし、直進運動からジグザク運動へと動き方も変化するようになります。卵子が卵管膨大部に到着すると、その卵子を精子たちが取り囲み、卵子を覆う透明帯を溶かすヒアルロニターゼとアクロシンという酵素を分泌します。

 

ここからはヨーイドンの世界です。どの精子が最も早く卵子の核となる原形質膜に着くか、最初の精子が到達すると透明帯は他の精子をブロックするようになっているので、他の精子たちの旅はここで終わってしまうのです。

 

精子たちは卵管膨大部にて卵子を待つわけですが、必ずしも卵子が来てくれるとは限らず、精子たちの寿命が先に尽きてしまうこともあるのです。この過程だけを考えても、精子と卵子の出会いは本当に奇跡的な確率なのです。

 

 

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